De vuelta a la naturaleza para curar: Por qué la ciencia está buscando insectos para nuevas drogas

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Durante miles de años los humanos recurrieron a la naturaleza para curar y aliviar sus enfermedades. La ciencia moderna se basó en estos antiguos cimientos y los programas de «descubrimiento de productos naturales» establecidos por las empresas farmacéuticas nos proporcionaron medicamentos que podían tratar el cáncer, las infecciones y más.

Pero descubrir las medicinas que se encuentran en la naturaleza no es nada sencillo. Ya es bastante difícil reunir suficientes cantidades del organismo útil, ya sea una raíz de árbol o una serpiente venenosa, y es aún más difícil aislar el compuesto medicinal exacto y luego producirlo en grandes cantidades.

Con todos estos obstáculos no es sorprendente que las compañías farmacéuticas hayan cambiado su enfoque de la naturaleza al laboratorio y hayan comenzado a diseñar compuestos desde cero, de los cuales un gran número podría ser analizado en busca de actividades prometedoras. A partir de los años 90, las empresas farmacéuticas pusieron fin a sus programas de descubrimiento de la naturaleza y las enormes colecciones de extractos de cribado que habían acumulado se vendieron o se disolvieron.

Sin embargo, los recientes avances en la genética han impulsado una vuelta a los productos naturales. Los científicos pueden ahora extraer todo el ADN de un organismo para buscar compuestos útiles, y cada vez es más evidente que apenas hemos arañado la superficie de la diversidad molecular de la naturaleza, que ha sido perfeccionada por más de tres mil millones de años de ensayo y error. Hay muchas más drogas aún sin descubrir, acechando dentro de las plantas, animales, hongos y bacterias. Esta constatación, y las crisis sanitarias que se avecinan, como el aumento de la resistencia a los antibióticos, han renovado el interés por la búsqueda de compuestos útiles en la naturaleza, lo que se conoce como bioprospección.

La mayoría de las medicinas derivadas de la naturaleza hoy en día se obtienen de plantas, hongos y bacterias. Las medicinas que se han extraído de los animales han procedido en gran medida de unas pocas fuentes: vertebrados venenosos como el lagarto monstruo gila o las serpientes jararaca, la saliva de las sanguijuelas, o los venenos y secreciones de organismos como las esponjas o los moluscos. Pero los animales son increíblemente diversos, y apenas hemos aprovechado el uso farmacéutico potencial del grupo más diverso de todos: los insectos.

Los insectos están llenos de compuestos útiles

Los insectos ocupan todos los nichos terrestres y de agua dulce concebibles en la Tierra. Por consiguiente, tienen una desconcertante serie de interacciones con otros organismos, lo que ha significado que han desarrollado una enorme variedad de compuestos para protegerse a sí mismos o para depredar a otros.

De la diminuta proporción de insectos que se han investigado, se han identificado varios compuestos interesantes. Por ejemplo, el aloferón, un compuesto antimicrobiano producido por las larvas de la mosca del soplo, se utiliza como agente antiviral y antitumoral en Corea del Sur y Rusia. Se están investigando las larvas de algunas otras especies de insectos para obtener potentes antimicrobianos. Más allá de las moscas, un compuesto obtenido del veneno de la avispa Polybia paulista puede matar las células cancerosas sin dañar las células normales.

Entonces, ¿por qué los bioprospectores han prestado relativamente poca atención a los insectos? La gran variedad es en parte culpable – con muchos millones de especies para buscar, encontrar un insecto útil es como buscar una aguja en un pajar. Y aunque consideramos que los insectos están en todas partes, la realidad de esta ubicuidad es un gran número de unas pocas especies extremadamente comunes. La mayoría de los insectos son difíciles de encontrar y muy difíciles de criar en cautiverio.

La búsqueda de insectos amistosos

La buena noticia es que podemos superar algunas de estas dificultades utilizando el conocimiento de la historia natural para dirigir nuestros esfuerzos. Yo mismo y David Wilcockson en la Universidad de Aberystwyth llamamos a este enfoque «descubrimiento de drogas guiado por la ecología».

Muchos insectos anuncian la producción de compuestos potencialmente útiles en la forma en que viven y donde viven. Algunos producen un veneno potente y complejo para someter a las presas y mantenerlas frescas para sus crías. Otros son maestros en la explotación de sucios micro-hábitats, como las heces y los cadáveres, donde regularmente son desafiados por una miríada de microorganismos. Los insectos de estos dos ejemplos tienen una batería de compuestos antimicrobianos para hacer frente a las bacterias patógenas y los hongos que podrían servir o inspirar nuevos antibióticos para los seres humanos.

Aunque el conocimiento de la historia natural nos apunta en la dirección correcta, no resuelve los problemas asociados con el pequeño tamaño de los insectos y las minúsculas cantidades de compuestos interesantes que producen. Afortunadamente, ahora es posible identificar y luego recortar los tramos de ADN del insecto que llevan los códigos de los compuestos interesantes e insertarlos en líneas celulares que permiten producir mayores cantidades.

Por mucho que me encantaría ayudar a desarrollar una medicina de gran éxito derivada de los insectos, mi principal motivación para ver a los insectos de esta manera es la conservación: quiero que los medicamentos contra los insectos generen fondos para la exploración básica, el descubrimiento de especies y la historia natural. Todas las especies, por pequeñas y aparentemente insignificantes que sean, tienen derecho a existir por su propio bien, pero este sentimiento carece de la influencia política necesaria para luchar por la urgente preservación de la naturaleza. Necesitamos algo más tangible, algo que sea directamente relevante para la gente, y sería difícil encontrar algo que se considere tan importante como la salud.

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